Un explorador olvidado que dio la vuelta al mundo en veleros

Hace doscientos veinticinco años, el 3 de abril de 1798, nació en Nueva York el almirante, explorador y explorador polar estadounidense Charles Wilkes, la última persona en dar la vuelta al mundo utilizando únicamente veleros. llamado Antártida.

Ha estudiado extensamente Narragansett Bay en Rhode Island

El antepasado de Charles Wilkes fue el alcalde de Londres y, tras la temprana muerte de sus padres, fue criado por su tía Elizabeth Ann Seton (la primera monja estadounidense, fundadora de las Hermanas de la Caridad). Después de graduarse de la Universidad de Columbia, Wilkes, que también hablaba francés con fluidez, comenzó a servir en un barco mercante en 1815 y en 1818 se convirtió en cadete de la marina. Fue ascendido a teniente en 1826, y en 1833, después de un extenso estudio de la bahía de Narragansett en Rhode Island, fue nombrado superintendente del depósito de equipos y mapas establecido por el Observatorio Naval y la Oficina Hidrográfica.

Charles Wilkes en su expedición de 1838-1842Fuente: Wikimedia Commons/Museo de la Academia Naval de EE. UU.

En 1838, Charles Wilkes fue designado para dirigir la primera expedición científica estadounidense al Océano Pacífico, porque varios oficiales antes que él en las filas habían rechazado la invitación. A la cabeza de seis veleros equipados con tecnología de punta tripulados por científicos capacitados, la misión oficial de Wilkes era comprender mejor el Pacífico Sur, mejorar el comercio y la navegación, ampliar los límites de la ciencia y aumentar el conocimiento. Los objetivos prácticos incluyen la caza de ballenas y la búsqueda del Polo Sur Magnético.

Ella no recibió la bienvenida de una heroína.

La expedición circunnavegó Sudamérica y llegó a la costa de la Antártida bordeando el Océano Índico entre los 100-160 grados de longitud este, en total recorrieron 2.700 kilómetros por el borde del hielo en canoas de madera y observaron tierra en varios puntos. De camino a casa en 1840, anclaron en las Islas Fiji, donde Wilkes ahorcó a 80 nativos por matar a dos marineros.

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Atracaron en Hawái, realizaron experimentos científicos en el volcán Mauna Loa de cuatro mil metros de altura y luego viajaron de norte a sur a lo largo de la costa oeste de los Estados Unidos desde el Estrecho de Juan de Fuca hasta San Francisco. El viaje dio la vuelta al mundo por completo y regresó a Nueva York en junio de 1842.

USS Vincennes en el crucero Charles WilkesFuente: Wikimedia Commons/Pem.org

Charles Wilkes no recibió la bienvenida de un héroe, de hecho, fue llevado a un consejo de guerra por la pérdida de uno de sus barcos y por sus acciones imprudentes, ya que golpeaba regularmente a los marineros que desobedecían o rompían la disciplina en su opinión. Aunque muchos de sus camaradas dieron pruebas incriminatorias en su contra, fue absuelto de todos los cargos al final del juicio, solo para ser castigado porque en una ocasión había dado más de los doce latigazos prescritos para los marineros que habían robado vino.Preparó un relato de sus viajes entre 1844 y 1861 y escribió siete de los diecinueve volúmenes. Primero afirmó que la tierra del sur era un continente, pero no se detuvo allí, queriendo reclamar la gloria del primer avistamiento de la Antártida del líder de una expedición francesa paralela, Jules Dumont d’Urville. Para ello falsificó los libros de registro en varios lugares. La base de la colección del Instituto Smithsonian son los objetos, plantas, minerales y especímenes de animales traídos a casa de la expedición.

El Congreso le agradeció en una resolución separada

Durante la Guerra Civil Americana (1861-1865), fue capitán del acorazado San Jacinto y llevó a su país a la guerra con Gran Bretaña. Su misión era buscar la flota del Sur, mientras tanto, en lugar del día permitido por los británicos neutrales, pasó una semana en el puerto de las Bermudas, que también bloqueó, y luego, el 8 de noviembre de 1861, interceptó el correo británico. El barco Trent fue detenido por la Confederación del Sur en las Bahamas. Delegados a Europa. Este pisoteo de la ley marítima fue recibido con una gran alegría en el Norte, y el Congreso agradeció a Wilkes por su acción «valiente, ingeniosa y patriótica» en una resolución separada.

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Mapa de la expedición de Charles Wilkes de 1841Fuente: Expedición Exploradora de Estados Unidos

Por otro lado, hubo una gran indignación en Londres, el Ministerio de Relaciones Exteriores de Su Majestad protestó con voces agudas y muchos vieron la guerra como inevitable. Charles Wilkes, el embajador británico en Washington, retrasó la entrega de la lista como corresponde a un funcionario consular, aunque informó a los funcionarios de su contenido. A medida que la atención pública se desvanecía, los prisioneros fueron liberados silenciosamente, el gobierno de EE. UU. expresó su pesar y el caso se desvaneció en el olvido.

Charles Wilkes, ahora jubiladoFuente: Wikimedia Commons/Biblioteca del Congreso

A pesar de todo esto, Charles Wilkes fue ascendido a capitán de línea en 1862, el mismo año en que comandó una fuerza enviada a las Indias Occidentales para apoyar el comercio estadounidense. Debido a la ruptura de la neutralidad, sus acciones nuevamente provocaron la oposición de varios gobiernos extranjeros, por lo que en 1864 fue llevado ante un tribunal militar y suspendido del servicio por incumplimiento de la libertad condicional y conducta impropia de un oficial. Tras su retiro, en 1866, fue ascendido a Contralmirante.

El área más grande de la Tierra lleva el nombre de una persona

Charles Wilkes murió en Washington el 8 de febrero de 1877 y los obituarios mencionan solo su logro más importante, el mapeo de la región antártica. Su nombre se hizo conocido solo a principios del siglo XX, los dos millones y medio de kilómetros cuadrados de Wilkes Land en la Antártida que lleva su nombre es el área más grande de la Tierra que lleva el nombre de una persona. Muchos eruditos literarios creen que Henry Melville pudo haber modelado al Capitán Ahab de Moby Dick en el marinero rebelde, maníaco y obstinado.Hoy, cuando el hielo del Ártico se derrite, el Océano Ártico es escenario de batallas internacionales por los derechos mineros. Pero como ha documentado extensamente la académica china Anne-Marie Brady, Beijing ve a la Antártida como la última gran frontera terrestre de la Tierra. Proporciona carbón, gas natural, minerales preciosos, abundantes recursos pesqueros de los océanos circundantes encerrados en la capa de hielo de la Antártida, vastos suministros de agua dulce.

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Noche en la Antártida (Descripción)Fuente: Adobe Stock

Como la nación con la inversión histórica más grande en la Antártida, Estados Unidos tiene los recursos y la autoridad para implementar su compromiso internacional de proteger la Antártida. Mientras tanto, Estados Unidos puede fortalecer su papel de liderazgo y garantizar que no se repitan los errores cometidos hace siglos, cuando destruyó las hermosas fronteras del mundo y luchó sin preocuparse por el daño ambiental.

(Archivo de prensa de MTVA, Origen)

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