Nueve muertos, entre ellos cinco niños.

El 12 de mayo de 1957, en la famosa carrera de automovilismo italiana Mille Miglia, ocurrió una grave tragedia: el piloto de Ferrari Alfonso di Portago, de 28 años, perdió el control de su coche y atropelló con él a nueve espectadores en un terrible accidente. Todos perdieron la vida y varios más resultaron gravemente heridos.

Cinco niños también perdieron la vida

En 1957, ocurrió una tragedia en la Mille Miglia, la carrera italiana de casi 1.600 kilómetros que ha pasado a la historia como una muestra de los autos más rápidos y los conductores más atrevidos del mundo. Faltaban pocos kilómetros para terminar la agotadora carrera de 11 horas cuando el Ferrari conducido por el enérgico piloto español Alfonso de Portago sufrió un pinchazo.El Ferrari averiado giró y su conductor perdió el control y se salió de la carretera; Portago y su asistente Edmund Nelson murieron instantáneamente. Trágicamente, nueve espectadores, entre ellos cinco niños, perdieron la vida. El público italiano estaba enojado y exigió justicia para las familias de los muertos.

Alfonso de Portago y su copiloto Edmund Nelson en la Mille MigliaFuente: Keystone/Hulton Archive/Getty Images

El chivo expiatorio finalmente se encontró en Enzo Ferrari, el controvertido genio de la Scuderia Ferrari, el equipo de carreras Ferrari.

Esta fue la última carrera de Mille Miglia, y Enzo Ferrari fue juzgado (y luego absuelto) de homicidio involuntario, poniendo fin a uno de los años más difíciles en la historia del famoso automóvil.

Antes de la carrera, la muerte y la duda lo perseguían.

Enzo Ferrari siempre estuvo decidido a luchar por la victoria. El hombre comenzó su carrera como conductor de Alfa Romeo en los años 20. Sin embargo, encontró su verdadera vocación fuera de los circuitos: primero se hizo conocido como director de equipos de carreras en los años 30 y luego como un fabricante de automóviles serio y con visión de futuro en los años 40. Ferrari siempre ha considerado las carreras como su primer amor, y recién comenzó a producir y vender autos deportivos de lujo para financiar sus costosas ambiciones automovilísticas.

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Alberto Ascari (izquierda), Enzo Ferrari (centro) y Mike Hawthorn (derecha) en boxes en Monza en 1953.Fuente: Wikimedia Commons / Gazzetta dello Sport

A mediados de la década de 1950, Ferrari se había convertido en un actor importante en el automovilismo profesional, tanto en la categoría de monoplazas de Fórmula 1 como en carreras callejeras al aire libre como la venerable Mille Miglia. Sin embargo, 1956 trajo triunfos y tragedias para Enzo y su compañía: en abril, Ferrari ganó la Mille Miglia y terminó entre los cuatro primeros.

El ganador absoluto fue Eugenio Castellotti, una de las jóvenes estrellas más brillantes de Ferrari.

Castellotti murió durante un entrenamiento

Sólo dos meses después, una tragedia personal golpeó a Enzo y su esposa, Laura. Su amado hijo, Dino, de 24 años, abandonó su batalla de años contra la distrofia muscular y murió.

Enzo estaba inconsolable y consideró brevemente dejar Ferrari.

Cuando finalmente estuvo listo para volver al trabajo, sufrió un segundo golpe traumático: su piloto estrella, Castellotti, murió en un accidente de entrenamiento en el circuito de pruebas de Ferrari en Módena.

Enzo Ferrari en 1920: Las carreras de coches eran su vidaFuente: sitio web oficial de Ferrari.

La muerte de Castellotti se produjo pocas semanas antes de la Mille Miglia de 1957. Enzo Ferrari expresó públicamente por primera vez sus dudas sobre dedicar su vida a un deporte tan peligroso.
Algo ha cambiado en Enzo y su forma de ver el automovilismo Luca Dal Monte lo dijo Enzo Ferrari: poder, política y la creación de un imperio automotriz (En húngaro, autor del libro biográfico Enzo Ferrari: poder, política y creación de un imperio automovilístico).

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Enzo Ferrari con su hijo Dino, de 15 años, en 1947Fuente: Wikimedia Commons

La noche anterior al inicio de la Mille Miglia de 1957, Ferrari pronunció un discurso en un gran banquete en Brescia. Según Dal Monte, la muerte de Dino O Castellotti puede haberle hecho más sensible al tema de la muerte, ya que expresó sus dudas la noche antes de la carrera: Ferrari habló de «lo que está haciendo es en realidad traer la muerte a la gente».

El deporte más peligroso del mundo.

Ferrari tenía todos los motivos para cuestionar la ética del automovilismo. Apenas dos años antes, en 1955, el mundo del automovilismo se vio sacudido por el peor accidente de su historia. En las 24 Horas de Le Mans en Francia, un Mercedes-Benz que circulaba a 240 kilómetros por hora chocó con otro coche y salió volando hacia la pista.

La explosión y los escombros en llamas mataron a ochenta y dos espectadores.

Cartel oficial de la carrera Mille MigliaFuente: Wikimedia Commons / Atribuciones Paolo Casa

Pero la tragedia no fue ajena a la Mille Miglia: en 1938 se produjo un trágico accidente cerca de Bolonia. Dos aficionados condujeron un coche deportivo, lo condujeron hacia las vías del tranvía y mataron a diez espectadores, entre ellos siete niños. Los funcionarios cancelaron la carrera de 1939, pero la carrera resultó tan popular que se volvió a celebrar en 1940.
Esto es lo que hizo que la Mille Miglia fuera tan emocionante y lo que hizo que todas las carreras en carretera pública de esa época fueran tan peligrosas. Multitudes de espectadores, incluidas familias con niños, se alinearon en la calle para ver de cerca los coches deportivos más rápidos del mundo. Los competidores llevaron los coches al límite, pero eran muy conscientes de que incluso el más mínimo error podía conducir al desastre.

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Enzo Ferrari y Peter Collins antes de la carrera de 1957Fuente: Wikimedia Commons/Louis Klemantaski

El fallecido piloto de carreras británico Stirling Moss, que ganó la Mile Race en 1955, dijo a CNN en 2012: “Imagínese subir una gran colina hacia un pueblo e ir a 250 kilómetros por hora sin saber hacia dónde va el camino”. «En realidad, fue la única carrera que me asustó».

Alfonso de Portago, el conductor respetado

El hombre que provocó el trágico accidente de Ferrari en la Mille Miglia de 1957 ni siquiera sabía conducir ese día. Ferrari sólo invitó a Alfonso di Portago a la Mille Miglia después de que el otro talentoso piloto de la marca, Cesare Perdessa, abandonara las carreras por completo tras la muerte de Castellotti.

Portago tenía fama de excelente corredor, pero esa no era su única pasión.

Alfonso de Portago en Monza con su Ferrari 860Fuente: Wikimedia Commons

Hijo de un padre aristocrático español y una madre estadounidense adinerada, el «Marqués» de Portago habla cuatro idiomas y practica una variedad de deportes, desde jai alai hasta natación y patinaje profesional.
Pero Portago fue un ejemplo de conductor caballero. Dal Monte me lo dijo. «Era un playboy y un hombre que consiguió todo lo que quería en la vida». Podría comprar coches de lujo y conducir rápido.

El nuevo piloto de Ferrari y su amigo estadounidense Edmund Nelson ya habían corrido dos veces la Mille Miglia, pero siempre tuvieron mala suerte. En su primera carrera, su coche se incendió a las pocas horas de carrera, mientras que en su segundo intento, se estrellaron una milla en los primeros minutos.

Linda Christian besa a Alfonso de Portago antes de emprender la última etapa de la Mille Miglia. La imagen se conoce coloquialmente como el «Beso de la Muerte» (Il Bacio della Morte).Fuente: Wikimedia Commons/Archivo Bettman

Por este motivo, ni de Portago ni Nelson conocían el recorrido completo de la Mille Miglia, lo que hizo que la carrera de 1957 fuera aún más peligrosa para ellos. Sin embargo, de Portago (quien una vez voló un avión bajo el Puente de Londres por una apuesta) equipara el peligro con la aventura.
La incertidumbre sobre el futuro es lo que más atrae a los aventureros De Portago siempre destacó. – Hay pocas profesiones tan seguras e inciertas sobre el futuro como las carreras de coches.

Y añadió: «Puedes estar en la cima en un momento, pero cometes un pequeño error y al momento siguiente estás muerto».

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