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La extinción de especies animales también pone en peligro la supervivencia de las plantas

Según un estudio publicado en el nuevo número de la revista Science, las especies de mamíferos y aves corren el riesgo de adaptarse a la disminución de las adaptaciones de las plantas al reducir la cantidad de semillas que esparcen. La mitad de todas las semillas de plantas son esparcidas por animales que comen frutas o cultivos. Otras plantas dependen sólo del aire.

«Cuando una especie de ave o mamífero se extingue, perdemos el organismo, pero con ellos su función ambiental vital, la dispersión de semillas de plantas», dijo a la AFP el investigador de la Universidad de Rice, Evan Fricke, autor del estudio.

La disminución del número de animales que producen semillas de plantas puede ser perjudicial para la capacidad de las plantas para escapar de las temperaturas cálidas.

Este es el primer estudio de una estimación global de la magnitud de este fenómeno: los investigadores dicen que a medida que las especies animales se extinguen, las plantas con semillas propagadas por animales tienen un 60 por ciento menos de probabilidades de resistir el calentamiento.

El cambio climático está modificando los ecosistemas de todo el mundo, lo que significa que el entorno adecuado para una especie de árbol actual será hostil para ella en las próximas décadas.

En zonas con humedad y temperaturas muy adecuadas, la planta sobrevivirá, pero para llegar allí deberá abrirse camino incluso en edad de semilla. La mitad de todas las semillas de plantas son esparcidas por animales que comen frutas o cultivos. Otras plantas dependen sólo del aire.

El equipo de investigación estadounidense-danés ha creado un mapa mundial de mamíferos y aves que propagan semillas utilizando datos de miles de estudios sobre las características de los animales y el aprendizaje automático.

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Compararon la situación actual con la devastación provocada por el hombre y la pérdida de hábitat. También se han desarrollado detalles sobre qué animal come el fruto de qué planta y qué tan lejos llegará la semilla de la planta madre. Los vacíos creados para algunas especies de investigación menores se llenaron con el aprendizaje automático.

El declive en la distribución fue particularmente severo en las regiones templadas de América del Norte, Europa, América del Sur y Australia, aunque fue sorprendente que se perdieran algunas especies.

Las pérdidas fueron pequeñas en los trópicos de América del Sur, África y el sudeste asiático, pero se acelerarían aquí con más especies en peligro de extinción, incluido el elefante.