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En 1971, un equipo de fútbol americano engañó a John Wayne.

Hoy en día, el drafting (seleccionar y firmar jugadores novatos) es un evento tan importante en las ligas deportivas estadounidenses como los propios juegos. En ligas populares como la NBA o la NFL, se transmite en vivo por televisión y ocupa un lugar destacado en la prensa. Esto sucede cuando los equipos tienen listas tan largas y extensas de todo tipo de jugadores jóvenes que toman la mejor decisión posible cuando están cerca de ser seleccionados. Sin embargo, esto no siempre fue así.

Como escribe Sports Illustrated, hasta la primera transmisión en vivo del Draft de la NFL en 1980, se tomaban decisiones bastante surrealistas, generalmente en la segunda ronda. Por definición, todos los drafts en el deporte funcionan de tal forma que en la primera vuelta se saca lo mejor, y en la última vuelta, por definición, ya hay jugadores más débiles. En el caso del fútbol americano, los equipos pueden seleccionar un total de 259 jugadores en siete rondas, pero esto era diferente en décadas anteriores.

En ese momento, el draft había llegado a 17 rondas, el seguimiento de jugadores, la creación de bases de datos y el draft en general aún no estaban tan desarrollados que al cabo de un tiempo los equipos buscaban sus selecciones en revistas y periódicos, al punto que ya no podían. Di quién fue el último en los círculos.

En 1971, los Atlanta Falcons resolvieron este problema eligiendo a un liniero delantero llamado John Wayne de la Universidad Apache en la ronda 17. Según informes locales, un representante de los Falcons comentó sobre la selección que pudieron elegir un «gran, fuerte hombre que tuvo poco éxito en varios papeles cinematográficos».

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Sí, estamos hablando del héroe occidental ganador del Premio de la Academia John Wayne, que tenía 64 años en ese momento. Los Hawks admitieron casi de inmediato que solo anunciaron el nombre de Wayne como una broma, porque el resto del borrador era tan escaso que no tenían sentido elegir a nadie en particular.

Por supuesto, la NFL no permitió esta elección, por lo que John Wayne, de 64 años, no se convirtió en jugador de los Atlanta Falcons, aunque esto fue posible incluso a una edad temprana. El padre de John Wayne (nacido Marion Robert Morrison) era un jugador universitario y ganó una beca deportiva en la Universidad del Sur de California como liniero ofensivo.

Wayne inicialmente comenzó a trabajar como stand-up en platós de cine durante su época universitaria y más tarde interpretó a un jugador de fútbol americano en dos películas adicionales. Sin embargo, su carrera deportiva terminó cuando se rompió la clavícula en un accidente de surf, y su carrera cinematográfica despegó lentamente.

Por cierto, los Falcons acuñaron oficialmente 100 libras de la Universidad Johnson C. Smith. Hasta el artículo de Sports Illustrated, Willie Martin no había oído que el equipo había elegido originalmente a un campeón occidental. Martin continuó los preparativos con los Falcons, pero al final no encajó en el equipo, por lo que se separaron de él antes de la temporada.

Después de eso, jugó durante seis semanas con un equipo semiprofesional en Pittsburgh, pero se lesionó y finalmente abandonó el fútbol americano. Luego regresó a casa y trabajó como subdirector en una escuela primaria mientras continuaba sus estudios universitarios. Finalmente, pasó 32 años en una empresa de industrias químicas, de la que se retiró en 2013 como vicepresidente de operaciones globales de la empresa.