Una partícula atrapada en un meteorito revela los secretos de una estrella que alguna vez explotó cerca de nosotros

Un grupo de investigadores ha identificado una partícula especial dentro de un antiguo meteorito que probablemente provino de la explosión de supernova provocada por la muerte de una estrella cercana.

Diminutas partículas de polvo dentro de los meteoritos revelan a los investigadores el proceso de vida, muerte y nacimiento posterior de una estrella, que abarca aproximadamente los 13.800 millones de años de historia del universo. Al examinar trozos de roca, también podemos vislumbrar el mecanismo de la explosión de supernova que se produce al final del ciclo de vida de una estrella. Estas partículas conservan así las propiedades físicas de su estrella madre como una especie de cápsula del tiempo.

Imagen del remanente de supernova Cassiopeia A (Fuente: Rayos X: NASA/CXC/SAO; visible: NASA/ESA/STScI; infrarrojo: NASA/ESA/CSA/STScI/Milisavljevic et al., NASA/JPL/CalTech; Procesamiento de imágenes: NASA/CXC/SAO/J. Schmidt y K. Arcand.)

Muerte y renacimiento de las estrellas.

Al examinar el material de los meteoritos, los investigadores pueden identificar material del sistema solar de hace 4.600 millones de años. En ese momento, el Sol todavía era solo una protoestrella, rodeada por el llamado disco protoplanetario de gas y polvo interestelar, que sirvió como lugar de formación en lugar de planetas.

Las regiones más densas de este disco de polvo y gas colapsaron bajo su propia gravedad y acumularon más material en su entorno, formando finalmente planetas similares a la Tierra y luego el sistema solar tal como lo conocemos hoy. Después del nacimiento de los planetas, del material restante en el disco nacieron asteroides y cometas.

El sistema solar primitivo era un mundo caótico y que cambiaba dinámicamente: la Tierra y otros planetas a menudo eran golpeados por cometas o asteroides que podían chocar entre sí en el espacio. En la actualidad, todavía caen sobre nuestro planeta fragmentos de rocas formadas como resultado de procesos de este tipo, como los fósiles cósmicos del sistema solar primitivo. Sin embargo, también es posible que estas partículas antiguas, atrapadas en meteoritos, hablen no sólo de los inicios del sistema solar, sino también de eras mucho más anteriores, conteniendo no sólo una historia de nacimiento sino también una historia de destrucción.

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Una representación artística del sistema solar antes de la formación de los planetas. (Fuente: NASA.)

Cuando las estrellas masivas que existían antes de que naciera nuestro sol murieron en explosiones de supernova, su material se dispersó en el espacio interestelar que las rodeaba. Es posible que este material esté presente durante la formación de una nueva generación de estrellas, ya sea en el interior de las estrellas recién nacidas o en el disco de polvo y gas que las rodea. Sin embargo, las partículas creadas de esta manera son difíciles de distinguir del material creado durante otros procesos. El grupo de Nicole Neville, que dirige la investigación actual, desarrolló recientemente un método para este propósito, examinando isótopos menos comunes de elementos químicos conocidos. Las versiones de un elemento con diferentes números de masa, es decir, números de neutrones, se denominan isótopos.

«Podemos predecir la proporción de isótopos de ciertos materiales en nuestro sistema solar». explicó el investigador. “El material que examinamos contiene una proporción de isótopos de magnesio que nunca antes habíamos visto en el sistema solar. Este es un resultado muy sorprendente: en el trozo de roca actual hay casi tres veces más magnesio que en las inclusiones examinadas anteriormente. .”

El líder del equipo cree que este material proviene de una estrella masiva que explotó cerca del sistema solar antes de que naciera nuestro sol.

“Durante nuestra investigación, aprendimos detalles sobre la explosión de supernova que ocurre antes del nacimiento del sistema solar, cuya existencia desconocíamos hasta ahora”, dijo David Saxey, quien participó en la investigación. contribuir a comprender el origen y el curso de la vida de las estrellas que nacieron”. «Murió antes que nuestro sol. Es sorprendente que podamos hacer todo esto analizando la composición de un trozo de roca».

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Los resultados del grupo de investigación fueron publicados en el Astrophysical Journal.

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