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La misión, que comenzará en 2023, podría buscar rastros de vida en las nubes ácidas de Venus.

¿Hay vida microbiana en las nubes de Venus? Los científicos han estado pensando en esta pregunta durante mucho tiempo y es posible que pronto tengan una respuesta.

A primera vista, Venus no parece un lugar prometedor para encontrar vida. La temperatura de la superficie a menudo se eleva por encima de los 464 ° C (lo suficientemente caliente como para que el plomo se derrita) para producir casi todo el dióxido de carbono. En una atmósfera sofocante donde la presión es 92 veces mayor que el nivel del mar cercano.

Sin embargo, muchos científicos creen que puede haber un oasis escondido entre las nubes, a una altitud de 48 a 60 kilómetros. Allí arriba, la presión es menor, hace más frío y hay más agua en el aire, todo lo cual puede contribuir a la supervivencia de las colonias microbianas, pero no tienen nada fácil de hacer, ya que tienen que lidiar con agua concentrada. Ácido sulfúrico. con Según la hipótesis desarrollada por sus científicos, las partículas de las nubes pueden proporcionar algún refugio.

Otro aceite en llamas es que en septiembre de 2020, un grupo de científicos informó del descubrimiento de un gas llamado fosfina en la atmósfera de Venus. Esta molécula es rara en la Tierra y generalmente solo es producida por microbios anaeróbicos, lo que significa que representa una huella dactilar biológica potencial para buscar en otros planetas. Sin embargo, nadie esperaba encontrarse directamente en el cuerpo celeste cercano..

Desafortunadamente, la burbuja estalló unos meses después cuando otro equipo de investigación volvió a examinar los datos y descubrió que detrás de la marca El dióxido de azufre puede ser uno de los componentes más comunes en la atmósfera de Venus, no la fosfina.. Sea cual sea la verdad, la única forma de estar seguro de desentrañar el misterio es regresar al planeta, también conocido como la Estrella de la Mañana, con una nave espacial.

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Un proyecto llamado Venus Life Finder Missions hará exactamente lo que sugiere la celebridad: enviar una nave espacial a Venus para buscar signos de vida. El programa incluirá tres asignaciones durante la próxima década, cada una basada en los logros de asignaciones anteriores. El equipo incluye científicos del MIT, Georgia Tech, Purdue University, California Institute of Technology y el Institute for Planetary Science and Breakthrough Initiatives. Con financiación especial de Rocket Lab.

La primera misión podría comenzar en mayo de 2023 con el vehículo de lanzamiento Rocket Lab Electron. Un electrón lanzará una nave espacial llamada fotón hacia Venus, luego lanzará una pequeña sonda que entrará en la atmósfera del planeta. La estructura incluirá un instrumento llamado autonucleómetro fluorescente que ilumina las nubes con un láser a través de la ventana; si hay moléculas orgánicas o complejas presentes, emitirán fluorescencia cuando se expongan a la luz láser.

Nefelómetro midiendo el patrón de luz reflejada También puede seleccionar la forma de las gotas.. En el caso del ácido sulfúrico puro, las gotas deben ser esferas perfectas, por lo que cualquier otro tipo de señal sería una prueba más de otros procesos químicos. Sin embargo, el instrumento no tendrá mucho tiempo para recopilar datos: el intenso contenido de ácido sulfúrico en las nubes puede destruir la sonda en menos de tres minutos.

La segunda misión está programada para 2026: un globo que flota a una altitud de 52 kilómetros durante una semana o dos y despliega cuatro pequeños sensores para medir la acidez y el contenido de vapor de agua. Finalmente en el año 2029 uno Coronarán la serie con una tercera ambiciosa misión, que intentará capturar alrededor de un litro de gas atmosférico venoso y devolver la muestra a la Tierra para un análisis más preciso.

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