Han pasado 20 años desde que nos acercamos mucho a la luna volcánica de Júpiter

La última vez que vimos el mundo más volcánico del sistema solar, la luna llamada Io, fue de cerca. Desde entonces, la tecnología ha avanzado mucho, por lo que ahora los científicos pueden aprender cosas nuevas.

el Ciencia IFL La nave espacial Juno se ha acercado increíblemente.

Io es un mundo como ningún otro en el sistema solar. Las erupciones de cuatrocientos volcanes activos sacan constantemente a la superficie su interior, revolviendo constantemente las rocas. La nave espacial Juno capturó impresionantes imágenes de la luna de Júpiter durante su primer sobrevuelo. Los procesadores de imágenes profesionales y aficionados ya están extrayendo detalles que pueden pasar desapercibidos en las imágenes en bruto.

Io, la oveja negra de las lunas de Júpiter

Sabemos desde hace más de 400 años que Ío es distinto de la mayoría de los demás cuerpos celestes del sistema solar. Su descubrimiento, junto con el de las otras tres lunas galileanas, sacudió la astronomía. Después de que pasó el impacto de su presencia, la gente notó que era roja, mientras que las otras tres grandes lunas de Júpiter eran blancas.

Las misiones Voyager han revelado lo que tiene de especial este planeta: las erupciones volcánicas que constantemente sacan a la superficie las rocas del interior del planeta. La mayoría de las otras lunas de los gigantes gaseosos están cubiertas de hielo, pero la superficie de Ío está dominada por azufre. Carl Sagan lo llamó «un mundo que huele a huevos y pizza».

Misión de la nave espacial Juno

Al volar a sólo 1.500 kilómetros sobre la superficie de Ío, Juno envió imágenes impresionantes que serán recordadas en los años venideros. La nave espacial ha estado orbitando Júpiter durante siete años, pero durante ese tiempo se ha centrado principalmente en el planeta mismo. Sólo ahora la atención se ha centrado en las lunas.

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Un pase cercano es más que simplemente tomar imágenes de alta resolución de la superficie. Tanto Io como Europa están rodeados por anillos iónicos en forma de rosquilla, gracias a su ubicación en el enorme campo magnético de Júpiter. Juno voló sobre él. Los datos recopilados podrían ser de interés científico y podrían usarse para preparar a JUICE y Europa Clipper para realizar cruces similares de manera segura.

Juno hará otro pase cercano a Io el 3 de febrero. Debido a la gravedad de Io, el período orbital de Juno ya ha disminuido de 38 días a 35 días, y con el próximo tránsito será de 33 días. La rotación permite a los cazadores de planetas comparar imágenes para buscar cambios en la superficie de Ío durante un corto período de tiempo.

Lleva algún tiempo procesar las imágenes capturadas por los controladores Juno, pero muchas personas ya han comenzado la tarea.

¿Por qué IU es diferente?

La intensa actividad volcánica de Ío se debe a su cambiante distancia de Júpiter y a la gravedad de sus lunas compañeras, que constantemente tensan y aflojan su interior. Europa está ubicada a una distancia más cómoda del pozo de gravedad, por lo que estos impactos generan suficiente calor para derretir el hielo debajo del manto exterior y crear un océano interior. Cerca de allí, Io produce mucho más calor, derritiendo rocas y provocando que el magma salga a la superficie. En el proceso, Ío perdió casi toda su agua, convirtiéndola en la luna más densa del sistema solar.

Ío es tan volcánico que se pensaba que era el único mundo del sistema solar, aparte de los gigantes gaseosos, sin cráteres de impacto. Pero el mes pasado se encontró evidencia que sugiere que esto puede no ser cierto.

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Las fotografías tomadas durante un pase cercano serán examinadas por aficionados, y quizás incluso por profesionales, para obtener ejemplos adicionales.

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