Hace 120 años nació János Neumann, científico húngaro de fama mundial y pionero de la tecnología informática

En la variada obra científica de Janus Neumann, la invención del ordenador también ocupa un lugar importante, pero su nombre no aparece en el registro de patentes. Esto se debe a que creía – y actuó de esta manera – que la computadora era el tesoro común de la humanidad y, por lo tanto, ninguna persona o grupo reducido podía tenerla para sí y, por lo tanto, no podía patentarla. Sin embargo, se registraron patentes, por lo que en Estados Unidos el nombre del verdadero inventor, Janus Neumann, no entró en la historia de la computadora.

Margitai Janos Neumann nació como Lajos Janos Neumann el 28 de diciembre de 1903. Es conocido en el extranjero como John von Neumann. Un matemático que, además de su investigación teórica en mecánica cuántica, es mejor conocido por sentar las bases teóricas de una computadora digital.

Nació como primer hijo de Miksa Neumann y Margit Kahn en una familia de origen judío en Budapest, en el número 26 de Batory Utca, en el distrito 5, donde dos placas de mármol conservan su memoria. Más tarde, János tuvo dos hermanos menores: Mihaly (1907) y Miklós (1911). Su padre era de Pécs y trabajó como abogado en Budapest, luego se unió al Magyar Jelzálogés Hitelbank primero como asesor general y luego como director del banco. La madre de Janos, Margit, dirigía la casa y se ocupaba de criar a sus hijos.

Janus Neumann y su esposa Clara Dunn (Foto: Wikipedia)

El 20 de febrero de 1913, el padre recibió la nobleza húngara del rey húngaro Ferenc José I con el título nobiliario de «Margitai». Así, sus descendientes tuvieron derecho a utilizar este honorable nombre. Así, su hijo, Janus Neumann, se convirtió oficialmente en Janus Neumann de Marghetta, quien utilizó primero el nombre de Johann von Neumann y más tarde John von Neumann durante su posterior estancia en el extranjero.

La familia Newman puso mucho cuidado en crear una rica atmósfera intelectual para sus hijos. Las frecuentes conversaciones no eran exclusivamente sobre ciencia, música, teatro o literatura, ni tampoco eran habituales. Los niños aprendieron desde pequeños alemán y francés con sus niñeras. Los invitados a la casa también eran comunes, incluidos representantes extranjeros y destacados representantes de la élite intelectual local.

Desde el principio, Janus mostró habilidades muy superiores a las de sus contemporáneos. Además de su lengua materna húngara, francesa y alemana, estudió latín y griego antiguo, su memoria era casi fotográfica y también mostró resultados extraordinarios en aritmética mental. Esta última habilidad casi se ha convertido en su marca registrada hasta la edad adulta.

Es legendario que él mismo realizaba mentalmente los cálculos de las primeras calculadoras electrónicas con la misma rapidez que sus propias máquinas.

Su memoria era igualmente legendaria. Hasta el final de su vida citó a Tucídides en griego y a Voltaire en francés.

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Desde muy joven también se interesó por la aviación y otras nuevas tecnologías. Ya en aquella época pensaba en construir un ordenador electrónico (de bits) basado en el sistema numérico binario. Como estaba interesado en las matemáticas y la tecnología, se graduó en dos universidades al mismo tiempo. El 14 de septiembre de 1921 ingresó en la Facultad de Letras de la Universidad de Ciencias de Budapest. Su materia principal eran las matemáticas, mientras que sus materias secundarias eran la física y la química. Título de la tesis doctoral: La estructura axiomática de la teoría general de conjuntos.

Neumann y Oppenheimer (físico estadounidense 1904-1967) frente al ordenador EDVAC (Foto: Wikipedia)

Fue admitido como médico el 13 de marzo de 1926. También en 1921 inició sus estudios en la Universidad de Berlín. En 1924 continuó sus estudios en la Eidgenössische Technische Hochschule de Zurich. Se licenció en ingeniería química en octubre de 1926. Luego fue a Göttingen, el corazón de las matemáticas alemanas, donde trabajó con David Hilbert.

Dio aquí su primera conferencia el 7 de diciembre de 1926 sobre la teoría de los juegos de mesa. El 13 de diciembre de 1927 se convirtió en profesor en la Universidad Friedrich Wilhelm. En 1929, la Universidad de Princeton lo invitó como profesor visitante. Entre 1930 y 1933, enseñó en todas las aulas de Estados Unidos y en todas las aulas de Europa. Finalmente, cuando el fascismo llegó al poder en Alemania, se instaló en Estados Unidos, donde se convirtió en miembro del Instituto de Estudios Avanzados. Obtuvo la ciudadanía estadounidense en 1937. En aquel momento, la guerra mundial parecía inevitable, por lo que se involucró en los preparativos militares contra el nazismo. Participó en la investigación de la energía nuclear y su uso con fines militares, y luego en la gestión de su uso para la producción de energía con fines pacíficos.

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En 1935, de su matrimonio con Marita Kovesi nació su hija Marina (von Neumann-Wittmann), que se convirtió en una famosa economista en Estados Unidos. Tras su divorcio, el 17 de noviembre de 1938, en Theresváros, Budapest, se casó con Klara Dunn (científica 1911-1963), quien también fue pionera en la programación informática, con quien vivió hasta su muerte.

Janus Neumann frente al ordenador ENIAC (Foto: Wikipedia)

De 1945 a 1957 fue director del Princeton Electronic Computer Project. En aquella época, atrajeron su interés las máquinas que imitaban el funcionamiento del cerebro y el sistema nervioso humanos.

En 1944, en la Universidad de Pensilvania, hizo una contribución crucial a la construcción de la primera computadora digital totalmente electrónica, ENIAC (Electronic Integrator and Computer). Todo el edificio ENIAC se completó en 1945.

Escribió su trabajo en julio de 1945, donde el mundo pudo leer sobre sus hallazgos, conocidos como Principios de Newman, así como el desarrollo de la tecnología informática y las computadoras que él imaginó. Título provisional: Primer borrador de un informe sobre Edvac.

Los principios de Newman son los siguientes: una computadora electrónica completa, el uso de un sistema numérico binario, el uso de una unidad aritmética (la Máquina Universal de Turing), el uso de una unidad de control central y el almacenamiento de programas y datos internos.

En 1945, se completó en la Universidad de Cambridge en Inglaterra la primera computadora electrónica con software almacenado, la EDSAC (Electronic Deferred Storage Automated Computer), que en realidad funcionaba basándose en los «principios de Newman». Pidió a la biología que ayudara en el trabajo de la computadora: creó un algoritmo basado en soluciones a los problemas del cerebro humano y utilizó el cerebro como base para realizar cálculos en la computadora.

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Eisenhower (34° Presidente de los Estados Unidos de América) entrega a Newman la Medalla Presidencial de la Libertad en la Casa Blanca (Foto: Wikipedia)

En reconocimiento a sus méritos, el Presidente de los Estados Unidos de América lo nombró Presidente de la Comisión de Energía Atómica de Estados Unidos. El erudito húngaro Rudolf Ortfey (1885-1945), con quien mantuvo correspondencia frecuente, desempeñó un papel importante en el desarrollo de sus intereses. «En el futuro, la ciencia estará más preocupada por los problemas de regulación, control, programación, procesamiento de datos, comunicaciones, organización y sistemas», dijo Newman. Se dio cuenta de que la seguridad y eficiencia de un sistema está determinada no tanto por los elementos que lo componen, sino por cómo está organizado en un sistema y por la calidad y cantidad de información transmitida entre los elementos. Janus Neumann vio claramente la dirección futura del desarrollo, pero ya no pudo terminar el trabajo de su vida.

En los años que le quedaban sufrió un cáncer grave que, según algunas suposiciones, pudo haber sido causado por la contaminación radiactiva adquirida durante los años de investigación de la bomba atómica. Escribió su último trabajo en 1956 sobre computadoras. Fue dueño de innumerables premios y premios. Hoy, universidades, instituciones y sociedades llevan su nombre.

Pal Farkas: Janos Neumann, PAX (Foto: Wikipedia)

Murió el 8 de febrero de 1957 en Washington. Fue enterrado en el cementerio de la Iglesia Presbiteriana de Nassau en Princeton, Nueva Jersey.

Con motivo del 120º aniversario de su nacimiento, la Sociedad Newman organiza una serie de celebraciones a gran escala, con el objetivo de dar la mayor difusión posible a las obras del gran científico húngaro.

Fuente: Wikipedia, Sociedad Janus Neumann

(Cornelia Périgny/Felvidék.ma)

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